…La señal GPS se ve afectada por la actividad solar

Los receptores GPS y en particular su uso en los navegadores son cada día más populares. La mayoría de los usuarios lo entienden como un elemento de una gran precisión y casi infalible. Y realmente es verdad que cada día su precisión es mayor pero, desgraciadamente, su infalibilidad dista mucho de ser real y no es improbable que los errores reales de posición de un receptor GPS sean de decenas e incluso centenas de metros. En otro artículo analizaremos en profundidad consideraciones estadísticas sobre estos errores.

Hay diversas causas para estos grandes errores como son los fallos de los satélites o el problema asociado a la reflexión de las señales pero este artículo se concentra en los errores ionosféricos. La ionosfera es la parte de la atmósfera ionizada permanentemente debido a la fotoionización que provoca la radiación solar. Se extiende desde el final de la mesosfera (unos 80 km. de altitud) hasta los aproximadamente 500kms.

Dicha ionización afecta a la señal proveniente de los satélites provocando inestabilidades (centelleo) y, más relevante en Europa, retrasos en la transmisión de la señal que se traducen directamente en errores de la posición calculada por el receptor. El estado de la ionosfera está directamente afectado por la actividad solar y puede tener, en épocas de alta actividad solar, cambios bruscos conocidos por tormentas ionosféricas donde los errores de posición que provocan en el receptor pueden ser de decenas de metros.

Dicha actividad solar presenta un periodo de aproximadamente 11 años de tal forma que en unos cinco años pasaremos de una época de baja actividad, en la que nos encontramos actualmente, a una época de alta actividad donde los errores de posicionamiento crecerán considerablemente.

Afortunadamente sistemas como el europeo EGNOS o su equivalente americano WAAS permiten estimar el estado de la ionosfera y compensar los errores que ella provoca de tal forma que si el receptor que usted tiene es del tipo “EGNOS [o WAAS] enabled” podrá estar seguro que su precisión no se verá afectada en el próximo pico solar que tendrá lugar en 2011-2012.

La actividad solar está muy relacionada con el número de manchas solares. Las manchas solares son zonas relativamente oscuras de la fotosfera solar con un campo magnético muy intenso y algunas fácilmente observables con un pequeño telescopio si se dispone de un filtro solar adecuado. Aunque existen referencias a la existencia de manchas solares desde el siglo I A.C., en el mundo occidental no se descubrieron hasta el 1610, a partir del cual comenzaron a realizarse recuentos sistemáticos. Se ha podido constatar que, desde el año 1715 en adelante, el número de manchas solares sigue el ciclo anteriormente mencionado de 11 años. En el periodo entre 1645 y 1715 la actividad solar fue inusitadamente baja; en ese periodo, conocido como mínimo de Maunder, las manchas casi desaparecieron, y en lugar de las 40000 que se contarían hoy día en ese mismo periodo, apenas se contaron 50 manchas. El periodo del mínimo de Maunder se corresponde a su vez con la parte más fría de la denominada Pequeña Edad de Hielo, que tuvo lugar entre los siglos XV a XVII, sin que haya un acuerdo unánime de si existe relación causa-efecto entre ambos fenómenos. Los conocimientos actuales de la dinámica solar no permiten explicar el origen del mínimo de Maunder.

 


[ Imagen: Global Warming Art ]

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