GOWEX: El negocio del wifi global

NOTA DEL AUTOR:

Tras los acontecimientos relacionados con GOWEX entre los días 2 y 6 de Julio de 2014, como autor de esta publicación quería aclarar que el artículo refleja la situación sobre esta compañía que era pública en el momento de ser escrito (mayo de 2014). Ante la alternativa de eliminarla, considero que es mejor mantenerla por el valor que pueda tener como reflejo de lo que parecía ser GOWEX en aquel momento.

Tuve la oportunidad de reunirme con algunos directivos de GOWEX que me explicaron la forma de generar ingresos y de hacer crecer su negocio, sus nuevas ideas, sus ilusiones y sus proyectos. Estoy convencido de que ellos mismos eran víctimas del engaño, al menos en parte.

Personalmente lamento que un proyecto que parecía tan brillante y prometedor haya acabado de esta forma, especialmente por el daño que tan injustamente puede causar a otros proyectos tecnológicos y a la imagen de las empresas españolas en general.

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Gowex

Una de las empresas tecnológicas españolas que más noticias genera en los foros digitales es GOWEX. Desde una sociedad creada en 1999 por Jenaro García (Iber Band Exchange), esta empresa de capital español, ha ido adaptando su estrategia y buscándose un hueco hasta convertirse en la referencia mundial de despliegue de redes wifi gratuitas.

Situación actual

A finales de 2013 más de 80 ciudades de todo el mundo tenían redes wifi desplegadas

y operadas por GOWEX. En este mapa se encuentra Madrid, París, Nueva York, San Francisco, Dubai… y su plan es seguir llenando todo el mapa con una ambiciosa visión a largo plazo hasta cubrir las 600 mayores ciudades del mundo.

En Madrid, a la que denominan ciudad “hiperconectada”, existen conexiones wifi en quioscos, autobuses, locales públicos, etc. También tienen acuerdos con varias franquicias de cafeterías y restaurantes para que sus puntos de accesos sean parte de esa red. Además ya tienen un acuerdo para cubrir la red de metro.

La empresa tiene actualmente una plantilla de unas 300 personas y presentó en 2013 una facturación cercana a los 200 Millones de Euros de los que alrededor de dos terceras partes vienen de fuera de España.

Cómo se hace dinero vendiendo algo gratis

Lo realmente relevante es cómo buscar modelos para conseguir ingresos que hagan sostenible el despliegue y mantenimiento de redes que resultan gratis para los usuarios.

El ingreso más evidente lo constituye el que se percibe del ayuntamiento de la ciudad donde se instale el servicio. Para los gobernantes de una ciudad instalar wifi gratuito es una mejora de imagen que gran parte de la ciudadanía verá con muy buenos ojos. Además, esa mejora de conectividad es un valor para futuros proyectos. Resultará mucho más sencillo y económico tener conexiones a elementos de medida, control remoto o hacer seguimiento de cualquier vehículo de flota.

Otro aspecto que está explotando GOWEX son los acuerdos con operadores móviles para descargar una parte de su tráfico de datos. Esto es especialmente relevante en lugares con gran afluencia de personas donde las inversiones en red móvil para eliminar las congestiones podrían no resultar rentables (un punto wifi es mucho más barato que una estación de un operador móvil).

También se generan ingresos a través de los usuarios que prefieren mejorar su conexión de datos pagando una cierta cuota (diaria, mensual o anual). Para ello el acceso gratuito se ofrece con restricciones de velocidad que actualmente es de 512kbs.

Otro punto que GOWEX está utilizando es el envío de publicidad geolocalizada en los accesos gratuitos. Su modelo une una gran segmentación de sus usuarios al conocimiento en tiempo real de su posición lo que permite enviar publicidad o realizar promociones con una probabilidad de éxito muy alta. Para profundizar en este modelo a finales de 2013 se lanzó en Nueva York lo que denominan “Social Wifi” bajo la nueva marca We2.

Ventajas e inconvenientes

La principal ventaja de este tipo de redes es la facilidad de uso para cualquier usuario. La red está disponible para todos los dispositivos (móviles, portátiles, tablets, e-books…) y para todos los usuarios (nacionales o extranjeros). En algunos casos es posible incluso utilizarla como red doméstica asumiendo ciertas limitaciones.

En la parte de inconvenientes el acceso a veces no es del todo transparente. La necesidad de introducir login/password resulta molesta y en algunos casos un grave problema. Por otra parte la conexión puede presentar caídas por poca señal o interferencias. Las velocidades pueden estar penalizadas e incluso en las conexiones de pago es difícil alcanzar velocidades similares a las de redes 3G, muchos menos LTE. Tampoco existe movilidad real, no sería posible mantener una comunicación mientras se camina o desde un vehículo privado en movimiento.

En la comparativa con conexiones de datos a un operador mi opinión es que la experiencia de usuario de una red 3G/4G resulta más cómoda y casi siempre más rápida. A favor del wifi diremos que con el mercado actual las tarifas de datos de los operadores móviles siempre están limitadas a un volumen máximo de descarga mensual.

Evolución a futuro

Entre las amenazas que pueden aparecer en el futuro sin duda la mayor puede ser la evolución de las redes LTE y sus tarifas en el mercado. Una ciudad con cobertura completa de datos móviles y con unas tarifas planas ilimitadas a precios reducidos (especialmente en el mercado convergente actual) podría dejar poco margen a tarifas Premium.

Por otra parte el fin de los costes de roaming en Europa también puede perjudicar a una parte de los ingresos actuales.

Lo bueno para GOWEX es que son sólo amenazas parciales porque parece que hay mucho margen para dispositivos con conexión exclusiva wi-fi. Siempre quedarán ciudades con agujeros de cobertura, visitantes de fuera de Europa, etc. Además su modelo de “social wifi” es una apuesta que si triunfa y consigue ser valorada por los usuarios podría crear un crecimiento adicional muy interesante.

La diversidad de fuentes de ingresos y sobre todo su dimensión internacional hace el modelo más resistente a los cambios en el mercado y por tanto más robusto a futuro. Por otra parte el gran número de ciudades donde ya se encuentra y el rápido ritmo de crecimiento reduce las posibilidades de éxito de quien intentase copiarles el modelo.

Sin duda GOWEX ha encontrado un modelo de negocio atractivo, sostenible, con buena imagen y con un futuro prometedor. Viendo la evolución del valor de su acción parece que los mercados comparten este optimismo.

Enlaces de interés

Autor: Crescencio Lucas Herrea

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